Serena Williams nella vecchia e spensierata seconda serata agli US Open | Serena Williams

DDurante il primo set senza fiato e intenso in quello che è stato l’ultimo incontro di singolare della sua carriera, Serena Williams La numero 2 del mondo Annette Kontavet ha guardato giù e ha risposto alla sua sfida con una performance immacolata. Tuttavia, nel secondo set, ha tenuto a malapena. Ha salvato un break point sull’1-3 con un asso dolce e avvolgente che le ha mandato le mani al cielo, incapace di trovare quel tiro ogni volta che ha servito.

Se questo fosse stato un qualsiasi altro quarantenne nella storia del tennis, con la ruggine di un anno di licenziamento e il nervosismo del suo ultimo evento, ci si sarebbero aspettati tali errori. Ma questa è Serena Williams. Non solo si è attenuta a standard stratosferici, ma in qualche modo li ha incontrati perfettamente nella seconda notte della sua residenza all’Arthur Ashe Stadium. Ha ritardato il suo ritiro in singolo per un altro round sconfiggendo Kontavit 7-6, 2-6, 6-2.

Dopo l’incontro della sua vittoria nel round di apertura, la sua cerimonia sul campo e il discorso di Billie Jean King, il secondo round è sembrato diverso. La folla era un po’ più silenziosa mentre Williams si concentrava sul laser, non solo dicendo addio. È stata immediatamente bloccata durante un primo set ad alta intensità, pieno di colpi di qualità da entrambi ma dominato dal servizio di Williams: è ancora, a 40 anni, il miglior server al mondo. Sotto una pressione soffocante, ha sigillato il tiebreak per anni, un servizio che non è tornato dopo un asso.

A suo merito, Kontaveit ha giocato un secondo set impeccabile, fulminando vincitori da entrambe le ali e dalla linea del bacio, ma la Williams ha semplicemente risposto e alzato ulteriormente il suo livello, gestendo molto bene la finale. Nelle partite finali, ha preso il controllo completo della linea di fondo e ha distrutto il servizio di Kontaveit fino alla fine.

Questo è un bel risultato considerando i suoi limiti. La sua prima di servizio è stata affascinante, ma ha una media di soli 99 mph nel primo set: non ha servito molto sotto pressione l’anno scorso, quindi è stato più cauto all’inizio, dando la priorità alla percentuale su precisione e potenza. La sua spinta, storicamente una delle sue più grandi risorse, è diminuita in modo significativo, anche se ha trovato il modo di scavare in profondità per un rally di 19 tempi nel terzo set quando ne aveva più bisogno. Nonostante non avesse una forma fisica adeguata, è stato un rock nei momenti cruciali.

In due ore e 27 minuti in campo, ha giocato tutti i colpi almeno una volta: ace che ha salvato per punti chiave e feroci vittorie di ritorno, ruggiti e agonie, il cuore nelle sue magliette tempestate di diamanti. A metà del terzo set, Williams è diventato frustrato da una chiamata in linea elettronica e ha fatto sapere all’arbitro Alison Hughes. Poi è tornato alle origini e ha scatenato la sua rabbia per aver vinto il tennis.

Serena Williams festeggia la sua vittoria. Foto: Jason Senes/EPA

Era particolarmente sorprendente considerando quanto fosse stata lontana da tale forma dal suo ritorno. La Williams ha perso al primo turno di Wimbledon, venendo facilmente eliminata da Belinda Bencic a Toronto, per poi perdere contro Emma Raducanu 6–4, 6–0 a Cincinnati. Ha descritto le ultime settimane della sua carriera come estremamente difficili da affrontare.

Williams è arrivato a New York pieno di fiducia, ma con un’ultima possibilità di avere un impatto nell’ultimo tratto della sua carriera e nessuna possibilità di riscatto. La pressione potrebbe essere stata soffocante, ma come lo era stata molte volte nella sua vita, è stata all’altezza dell’occasione. Il suo successo è venuto dal considerare le sue finali come un bonus. “Ho una grande X rossa sulla schiena da quando ho vinto gli US Open nel ’99”, ha detto. “È stata tutta la mia carriera perché ho vinto il mio primo Grande Slam all’inizio della mia carriera. Ma qui è diverso. Sento di aver già vinto.

Ha concluso in bellezza, strappando il servizio di Kontaveit nel gioco finale e sigillando la sua vittoria con un vincitore di ritorno di rovescio. Come l’ex giocatrice Mary Jo Fernandez ha dettato in un’intervista in campo, la sua semplice presenza ricordava la ridicola longevità della Williams. Fernandez ha 51 anni ed è in pensione da 22, eppure lui e la Williams erano rivali nel 1999. Ha chiesto a Williams se era sorpreso dalla sua posizione in campo, il che ha suscitato una risata e uno sguardo molto acuto. “Sono Serena,” disse.

Giovedì sera, la Williams tornerà nello stesso luogo, insieme a sua sorella Venus, mentre gareggiano insieme per l’ultima volta in doppio, che potrebbe essere più emozionante e vitale del singolo. Venerdì affronterà poi l’australiana Ajla Domljanovic. Potrebbe essere la notte in cui finalmente dice addio, o il prossimo passo in un’ultima gloriosa corsa. Indipendentemente da ciò, mercoledì sera, Serena Williams ha fatto un’ultima dimostrazione al mondo di uno spettacolo indimenticabile in pieno svolgimento.

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