La Russia lascerà la Stazione Spaziale Internazionale dopo il 2024

MOSCA (AP) — La Russia uscirà dalla Stazione Spaziale Internazionale dopo il 2024 e si concentrerà sulla costruzione del proprio avamposto orbitale, il nuovo capo spaziale del Paese. Ha detto martedì tra le crescenti tensioni tra Mosca e l’Occidente per i combattimenti in Ucraina.

L’annuncio, sebbene inaspettato, mette in discussione il futuro della stazione spaziale di 24 anni, che secondo gli esperti sarà troppo difficile da far funzionare senza i russi — forse un “sogno” che la NASA e i suoi partner avevano sperato l’avrebbe mantenuta operativa fino a quando 2030.

“È stato deciso di lasciare la stazione dopo il 2024”, ha detto Yuri Borisov, nominato questo mese alla guida dell’agenzia spaziale russa Roscosmos, durante un incontro con il presidente Vladimir Putin. Ha aggiunto: “Penso che in quel momento inizieremo a costruire la stazione orbitale russa”.

La stazione spaziale è stata a lungo un simbolo del lavoro di squadra internazionale del dopo Guerra Fredda in nome della scienza, ma ora è una delle ultime aree di cooperazione tra gli Stati Uniti e il Cremlino.

I funzionari della NASA hanno affermato di non aver sentito direttamente dalle loro controparti russe la questione. L’amministratore della NASA Bill Nelson ha rilasciato una dichiarazione in cui afferma che l’agenzia è “impegnata per il funzionamento sicuro” della stazione spaziale fino al 2030 e continua a “sviluppare capacità future per garantire la nostra presenza vitale nell’orbita terrestre bassa”.

Il portavoce del Dipartimento di Stato americano Ned Price ha definito l’annuncio “uno sviluppo sfortunato”, “considerando la preziosa cooperazione professionale di cui le nostre agenzie spaziali hanno goduto nel corso degli anni”. Il portavoce del Consiglio di sicurezza nazionale John Kirby ha affermato che gli Stati Uniti stanno “esplorando le opzioni” per affrontare il ritiro della Russia.

La dichiarazione di Borisov ha riaffermato i precedenti annunci dei funzionari spaziali russi sul desiderio di Mosca di lasciare la stazione spaziale dopo il 2024, quando gli attuali accordi internazionali per la sua operazione termineranno.

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I funzionari russi hanno parlato a lungo del loro desiderio di lanciare la propria stazione spaziale e si sono lamentati del fatto che l’usura della vecchia Stazione Spaziale Internazionale compromette la sicurezza e potrebbe rendere difficile il prolungamento della sua durata.

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Anche il costo potrebbe essere un fattore: con SpaceX di Elon Musk che ora fa volare gli astronauti della NASA da e verso la stazione spaziale, l’agenzia spaziale russa ha perso un’importante fonte di reddito. Per anni, la NASA ha pagato milioni di dollari per posto a sedere per viaggiare sui razzi russi Soyuz.

L’annuncio russo susciterà sicuramente speculazioni sul fatto che sia parte di uno stratagemma di Mosca per liberarsi dalle sanzioni occidentali. Sul conflitto in Ucraina. Il predecessore di Borisov, Dmitry Rogozin, ha dichiarato il mese scorso che Mosca potrebbe partecipare ai colloqui sull’estensione delle operazioni della stazione solo se gli Stati Uniti avessero revocato le sanzioni contro le industrie spaziali russe.

L’ex astronauta canadese Chris Hadfield ha twittato in reazione all’annuncio di martedì: “Ricorda che il miglior sport della Russia sono gli scacchi”.

La stazione spaziale è ospitata congiuntamente da Russia, Stati Uniti, Europa, Giappone e Canada. La prima parte è stata messa in orbita nel 1998 e l’avamposto continua ad essere abitato. Da quasi 22 anni. Sarà utilizzato per condurre ricerche scientifiche a gravità zero e testare la tecnologia per future missioni sulla Luna e su Marte.

In genere ha un equipaggio di sette persone che trascorrono mesi alla volta sulla stazione mentre orbitano a circa 260 miglia (420 chilometri) dalla Terra. A bordo ora tre russi, tre americani e un italiano.

Il complesso da oltre 100 miliardi di dollari è lungo quanto un campo da calcio ed è composto da due sezioni principali, una gestita dalla Russia e l’altra dagli Stati Uniti e da altri paesi. Non era immediatamente chiaro cosa avrebbe dovuto fare la parte russa del complesso per far funzionare in sicurezza la stazione spaziale una volta che Mosca se ne fosse andata.

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L’ex astronauta della NASA Scott Kelly, che ha trascorso 340 giorni consecutivi a bordo della Stazione Spaziale Internazionale nel 2015 e nel 2016, ha notato che il rapporto russo “potrebbe essere ancora turbolento”, lasciandolo vago e senza fine “dopo il 2024”.

“Credo che la Russia durerà il più a lungo possibile perché non ha un programma spaziale umano senza la ISS”, ha detto. “La cooperazione con l’Occidente mostra una certa legittimità ad altri paesi non allineati e al loro stesso popolo, di cui Putin ha bisogno perché la guerra in Ucraina ha danneggiato la sua credibilità”.

Kelly ha detto che se il progetto della stazione si ritorcerà contro la Russia, sarà difficile ma non impossibile per il resto dei paesi gestirla.

L’ex astronauta della NASA Terry Wirtz, che ha trascorso sei mesi sulla stazione spaziale nel 2014 e nel 2015, ha affermato che l’evacuazione russa è stata “un disastro” e “invierà un messaggio significativo al mondo che sono molto inaffidabili”.

Ma Wirtz ha aggiunto che Putin “ha superato il limite e dobbiamo allontanarci da loro sulla ISS”.

Ha detto di essere profondamente deluso dal fatto che i tre astronauti che aveva volato nello spazio fossero ora al parlamento russo o alla Duma a sostenere la guerra in Ucraina.

Jordan Pym, storico della scienza presso l’Università di Chicago, ha affermato che il rapporto russo “non fa presagire nulla di buono per il futuro della ISS”, aggiungendo che “crea un bacino di incertezza sul mantenimento della stazione senza risposte facili”.

“Che aspetto ha ‘uscire’?” chiese. “Gli ultimi astronauti staccheranno la Soyuz e torneranno sulla Terra, lasciando attaccati i moduli costruiti in Russia? Li disattiveranno prima del decollo? La NASA e i suoi partner internazionali dovrebbero negoziare per il loro acquisto e l’uso continuato? Questi moduli possono essere mantenuti senza la conoscenza russa ?”

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Gestire la stazione dopo il salvataggio dei russi “potrebbe essere un incubo, a seconda di quanto la Russia voglia farcela per la NASA e il resto dei suoi partner”, ha detto Pymm.

Se i componenti russi della stazione vengono separati o disabilitati, il problema più immediato sarà come sollevare periodicamente il complesso per mantenere la sua orbita, ha affermato. La navicella spaziale russa che arriva alla stazione con carico e personale aiuta a riparare la stazione e ad aumentare la sua orbita.

Scott Pace, direttore dello Space Policy Institute della George Washington University, ha dichiarato: “Davvero, dobbiamo vedere se i russi possono lanciare e mantenere la propria stazione indipendente”.

Finora la Russia non ha tentato di costruire la propria stazione spaziale e la missione ora appare più scoraggiante in mezzo alla crisi in Ucraina e alle sanzioni occidentali che hanno limitato l’accesso della Russia alla tecnologia occidentale.

Anche prima della Stazione Spaziale Internazionale, i sovietici – e in seguito i russi – avevano molte delle loro stazioni spaziali, inclusa la Mir. Anche l’America aveva Skylab.

John Loxton, fondatore ed ex direttore del George Washington University Institute, ha affermato che date le minacce provenienti da Mosca, la NASA ha avuto tutto il tempo per riavere la Russia e sarebbe abbandonata se non ci avesse pensato. Su questo da anni.

“Dichiarare il successo con una stazione sostitutiva e usarla come scusa per farla uscire dall’orbita e investire denaro nella ricerca”, ha detto, aggiungendo: “Il suo valore politico è chiaramente diminuito nel tempo”.

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La scrittrice spaziale AP Marcia Dunn ha riferito da Cape Canaveral, in Florida. I giornalisti di AP Matthew Lee e Tracy Brown hanno contribuito da Washington.

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